Ce que ça fait d’être un N.B.A. virtuel Ventilateur
 

Malenda Meacham regarde habituellement les Memphis Grizzlies jouer leurs matchs à domicile au FedEx Forum de son perchoir dans la section 106. Elle se lève. Elle applaudit. Elle fait les cent pas. Et, bien sûr, elle fait semblant de frapper les bongos de dessins animés chaque fois qu'ils clignotent sur les grands écrans de l'arène. , Meacham, 51 ans, faisait partie de ceux qui ont souffert du licenciement prolongé de la NBA cette saison, ses bongos de dessin animé rendus silencieux par la pandémie de coronavirus. Mais lorsque les Grizzlies ont affronté les San Antonio Spurs dans un match de classement lors de la reprise de la NBA à Walt Disney World en Floride, elle a saisi l'occasion de faire sentir sa présence à nouveau.

Vêtue de son maillot bleu poudre personnalisé, Meacham a fourni ses informations de billet - Section 2, Siège 1 - puis a passé les deux heures suivantes à transpirer à travers chaque possession. Au troisième trimestre, elle a même fait éclater une paire de bongos (dédicacés par l'ancien stoppeur défensif Tony Allen ) à la demande des autres fans de sa section.

«Nous devrions tous faire l'air. bongos! Dit Meacham.

Ce qui est étrange, c'est que Meacham était loin de l'arène. En fait, elle était sur le canapé de son salon à Hernando, Mississippi, criant après son ordinateur portable.

Dans le cadre de ses efforts considérables pour créer une atmosphère pour les jeux à l'intérieur de sa bulle sans fan à Disney World ]la NBA a invité les spectateurs à y assister - virtuellement. Certains fans qui regardent les jeux de chez eux sont diffusés en direct sur trois tableaux vidéo qui s'étendent le long de chaque ligne de base et d'une ligne latérale. Il y a 10 sections en tout, chacune avec 32 sièges, aidant à produire l'apparence vague de gradins - avec la sensation trop familière d'un appel de vidéoconférence, qui semble malheureusement appropriée de nos jours.

«Nous voulions créer quelque chose qui amènerait nos fans aux joueurs », a déclaré Sara Zuckert, responsable NBA de Next Gen Telecast, lors d'un entretien téléphonique. «C'est aussi un moyen de donner aux fans l'occasion de se sentir comme s'ils interagissent tout en améliorant la diffusion pour tout le monde à la maison.»

Alors que le coronavirus continue de bouleverser le sport et la façon dont les fans les voient, les ligues autour du world ont présenté différents niveaux de créativité pour embellir leurs décors vides. Les équipes de la Ligue Majeure de Baseball ont déployé des découpes en carton d'éventails . Un club de baseball inventif en Corée du Sud a enrôlé des animaux en peluche pour remplir son stade . Lors du tournoi de la Major League Soccer en Floride, les panneaux vidéo numériques bourdonnent d'activité. Et puis il y a les bâches - tant de bâches dans tant de pays abritant tant de sièges vacants.

En partenariat avec Microsoft, le N.B.A. a exploité la magie de la technologie informatique du 21e siècle pour transporter des fans comme Bongo Lady directement dans ses trois arènes de Disney World. (Imaginez lire cette phrase avant le début de la saison.)

La plupart des sièges virtuels pour chaque match sont attribués à l'équipe «locale» désignée, une section étant généralement réservée aux membres de la famille des joueurs ] et amis. Le reste va en grande partie aux détenteurs d'abonnements, aux sponsors et aux fans qui postulent en ligne, bien qu'il y ait eu des camées de célébrités. Le rappeur Lil Wayne, par exemple, a été récemment repéré derrière le banc des Los Angeles Lakers .

D'anciens joueurs comme Paul Pierce, Chris Bosh et Manu Ginobili ont également fait des apparitions - dans le confort de leur propre personne maisons. Les jeux doublent désormais comme "Où est Waldo?" recherches: Était-ce vraiment Shaquille O'Neal en train de regarder les Milwaukee Bucks jouer au Miami Heat? ( Oui, c'était .)

Peggy Rounds, chargée de compte chez les Grizzlies, a contacté Meacham pour voir si elle serait une fan virtuelle pour le match de l'équipe contre les Spurs.

"Qui ne voudrait pas essayer ça?" A demandé Meacham.

Meacham a signé une renonciation de trois pages qui détaillait diverses règles. En haut de la liste: pas de mauvais langage, car l'audio des fans virtuels serait mélangé et diffusé dans l'arène. Meacham savait à l'avance qu'elle allait lutter avec cette restriction. Au fur et à mesure que le jeu avançait, elle était reconnaissante de la possibilité d'éteindre son microphone. Oui, Bongo Lady s'est tue. Elle a cependant choisi ses places, comme lorsque Lonnie Walker des Spurs a vomi un sauteur errant. Meacham se pencha sur son ordinateur portable.

«AIRBALLLLL!» dit-elle.

Meacham regardait un écran partagé de le reste des fans dans sa section sous la forme d'une vidéoconférence, et un flux en direct du jeu lui-même. Elle avait également la diffusion régionale du jeu sur sa télévision, ce qui offrait une expérience de visionnage beaucoup plus large et plus conviviale. Mais il y avait un retard, ce qui était problématique: ses réactions en tant que l'un des fans virtuels devaient venir en temps réel, ce qui l'obligeait à prêter attention au flux de la taille d'une pinte sur son ordinateur portable.

Pourtant, la télévision diffusait était vivante et séduisante, et Meacham voulait voir ce qui se passait réellement. Elle était à la fois investie dans le jeu - dont les Grizzlies avaient désespérément besoin pour gagner pour augmenter leurs chances de décrocher une place en séries éliminatoires - et désireuse de remplir ses fonctions de fan virtuelle. La tension était réelle.

"Je suis heureuse de faire ça pour les joueurs", a-t-elle déclaré. «S'il y a une chance que cela leur donne un peu plus de punch, alors ça vaut le coup.»

Rounds, le chargé de compte des Grizzlies, a surveillé la section de Meacham en tant que modérateur (pas de malédiction; restez à votre place) tandis qu'un membre du l'équipe de danse de l'équipe a pompé l'énergie en commençant des chants. Il y a eu une tentative semi-réussie de faire la vague. Lorsque Ja Morant, le garde vedette de l’équipe a vidé un pull, plusieurs fans ont imité sa célébration des «lunettes». Meacham a hurlé de joie.

«High-five! Tape m'en cinq?" Dit Meacham en étendant les bras. «Personne n’en fait un high-fiving.»

Elle a éprouvé d’autres inconvénients mineurs. Elle ne connaissait pas le programme Microsoft. («Je suis une fille Zoom», dit-elle.) Le ventilateur virtuel «assis» devant elle était trop près de la caméra de son ordinateur, ce qui avait pour effet de la bloquer en partie. («J'essaie toujours d'attirer son attention», a déclaré Meacham, qui faisait semblant de serrer la tête de l'éventail incriminé entre son pouce et son index comme une tomate trop mûre.) Mais elle a également eu du mal à rester à son siège alors que le jeu s'échappait de Memphis.

«Je suis trop excitée», dit-elle. «Je suis généralement debout.»

Le quatrième quart-temps a été atroce pour Meacham, qui a dépensé des biens entiers avec sa tête dans ses mains. Elle a rangé ses bongos.

«Je pense que j'ai peut-être besoin d'un verre», dit-elle.

Ensuite, elle a digéré la perte en réfléchissant à l'expérience.

«Je connais le N.B.A. essaie simplement de faire de son mieux dans les circonstances », a déclaré Meacham. «Et je suis honoré que les Grizzlies m'aient demandé de le faire.»

Mais elle attendait toujours avec impatience le jour où elle pourrait regarder un match à l'ancienne - en personne.

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