Pour un parc d'attractions américain, l'argent russe était la course la plus sauvage

Pour un parc d'attractions américain, l'argent russe était la course la plus sauvage
 

Crédit:                        Vincent Lehotsky                    

Pour le parc d'attractions américain, l'argent russe était la course la plus sauvage

Chadwick Johnson était enthousiasmé, au début, d'apprendre que des sommes importantes provenant de la Russie étaient sur le point de sauver son travail en Caroline du Sud.

Quelques mois plus tôt, le directeur expérimenté des spectacles avait bouleversé sa vie, passant de la Floride à la Floride. Travaillez au nouveau Hard Rock Park de Myrtle Beach.

L’ouverture officielle du parc d’attractions au thème du rock, d’une valeur de 400 millions de dollars, mettait en vedette les légendes du rock 'n' roll, les Eagles et les Moody Blues. Des milliers d'invités se sont alignés sur les montagnes russes inspirées de Led Zeppelin. Mais après seulement une saison estivale, en pleine crise économique de cette année-là, le parc d'attractions a déposé son bilan et a été fermé.

C'était une bouée de sauvetage lorsque les investisseurs étrangers l'ont acheté en février 2009.

«Nous avons entendu dire qu'un milliardaire russe l'avait acheté pour 25 millions de dollars et que nous allions avoir de nouveau nos emplois», a déclaré Johnson à l'OCCRP. «J'espérais pouvoir garder ma maison et conserver un emploi et une carrière pour lesquels j'avais travaillé si dur».

À la place, cet achat a lancé un stratagème de prêts frauduleux et de virements financiers douteux qui ont mis le parc ressuscité - maintenant sous le nom de Freestyle Music Park - en faillite également, laissant des dizaines de contractants et de travailleurs américains dans l'embarras après seulement un été de fonctionnement. Pendant ce temps, les riches investisseurs russes disparaissaient au milieu d'une série de poursuites judiciaires avant de passer à de nouveaux projets sains et saufs.

Johnson était l'un des 17 employés qui avaient poursuivi en justice pour recouvrer plus de 230 000 $ de salaires et de primes impayés.

tout perdu », a déclaré Johnson. «Je suis vraiment tombé malade, j'ai perdu tous mes biens et finalement je suis retourné en Floride."

Les preuves obtenues par l'OPCRP révèlent que le stratagème reposait sur la Troika Laundromat un système de sociétés écran construites par la banque d'investissement russe Troika Dialog. Le réseau a déplacé des milliards de dollars dans le monde, principalement en dehors de la Russie, entre 2006 et 2013. Les documents montrent que les parties du réseau impliquées dans le parc d'attractions ont continué à transférer des millions de dollars, longtemps après que son propriétaire ait déclaré aux tribunaux américains qu'il ne pouvait pas. t permettre de payer ses dettes.

Les nouveaux propriétaires rebaptisent le Hard Rock Park en Freestyle Music Park.      Credit:                Vincent Lehotsky            

The Delaware Fraud

Steven Baker, consultant en attractions thématiques, faisait partie des hommes d’affaires américains désireux de reprendre le Hard Rock Park en faillite en 2008, mais le groupe avait besoin d’un financier. Baker s'est tourné vers MT Development, une société immobilière moscovite avec laquelle il était déjà partenaire sur un projet distinct en Russie.

Il a déclaré que les dirigeants de la société moscovite - Alexei Sidnev et Aleksandrs Timofejevs - avaient proposé l'idée à Andrey Rappoport, un milliardaire qui avait supervisé Les grandes entreprises énergétiques russes dans les années 2000. Rappoport a accepté de fournir le capital.

Pour l’achat du parc, les hommes d’affaires russes et américains ont formé une société appelée FPI MB Entertainment LLC (FPI-MBE) dans le Delaware. Bien que décrit à l'époque comme une coentreprise entre des investisseurs américains et une "filiale" de la firme moscovite, il était presque entièrement contrôlé par les Russes qui ont négocié la transaction et mis en place sa structure de propriété, a déclaré Baker à l'OCRP.

(19659009] ( Cependant, Sidnev a déclaré au CIPRP que la structure de l'entreprise avait été élaborée par le cabinet d'avocats américain Dewey & Leboeuf avant d'être modifiée par Troika Dialog et approuvée par Rappoport.)

Après un remaniement générique visant à supprimer l'image de marque Hard Rock, le Freestyle Music Park a été ouvert. en mai 2009. Quelques mois plus tard, il se trouvait dans un bourbier juridique et financier, entamé par des dizaines de poursuites pour violation du droit d'auteur et paiements manqués.

"[Rappoport] a fourni une partie du capital d'exploitation après son achat, mais certainement pas assez", a déclaré Baker, qui était devenu le président du parc. «Avant le 4 juillet, il m'a dit de le fermer. Je l'ai persuadé de nous laisser essayer de le gérer et de faire ses frais. Nous sommes à court de liquidités. Nous n'avions plus d'argent de leur part. »

Rappoport a communiqué avec Baker par l'intermédiaire de« ses gars », Sidnev et Timofejevs. Le milliardaire a tenté de dissimuler son implication.

En août 2009, un ancien partenaire de FPI-MBE avait déposé devant un tribunal, affirmant que le principal bienfaiteur de l'entreprise "insistait pour rester sous le pseudonyme de M. X".

De même, les méthodes de financement de Rappoport semblent

Pour financer les activités du parc, FPI-MBE a emprunté des millions de dollars à la filiale américaine de MT Development, FPI US LLC (FPI-US), utilisant le parc à titre de garantie. Bien que l'emprunteur et le prêteur aient prétendu être des entités distinctes, les deux sociétés ont été incorporées le même jour dans le Delaware par la même agence - et ont toutes deux la même adresse et le même numéro de téléphone.

Le parc musical Freestyle Music Park est définitivement fermé après une saison estivale. FPI-US, le prêteur, a déposé une requête en forclusion en 2010 contre FPI-MBE, cherchant à saisir le parc de plus de 24 millions de dollars de dettes impayées. FPI-MBE devait également plus d'une douzaine d'entrepreneurs pour leur travail, et les dettes seraient radiées.

Plusieurs plaignants ont crié à la fraude, accusant FPI-US d'être un alter-ego de FPI-MBE, créé spécifiquement pour protéger l'argent des trois hommes d'affaires russes, éponger les dettes du parc et leur permettre de rester propriétaires. Au cours du procès, les avocats des sociétés FPI ont même changé de camp. (Les avocats de FPI-US ont nié que Rappoport, Sidnev et Timofejevs en soient les propriétaires.)

Des documents et des données ayant fui confirment que les deux sociétés du Delaware agissaient effectivement à l’unisson. Par exemple, leurs avis d'imposition ont été classés ensemble et le cabinet d'avocats Nexsen Pruet a facturé les deux sociétés sur la même facture. Les sociétés ont reçu en même temps des fonds des mêmes sociétés financières et entités offshore que la Troika Laundromat.

En effet, en cherchant à «saisir» le parc, les investisseurs russes ont réussi à conserver la propriété malgré

En août 2010, FPI-MBE avait cessé de répondre aux assignations à comparaître et ses administrateurs avaient démissionné, à l'exception d'un seul membre, nommé par les investisseurs russes du parc, Baker.

Sidnev et Timofejevs - les investisseurs russes décrits par M. Baker comme étant les "types" de Rappoport - - ont déclaré ne pas être en mesure de commenter ce qui s'était passé. Rappoport n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Un tour en boucle     

Lui et la société immobilière russe MT Development avaient l'intention de transformer le ski acrobatique en une marque dotée de plusieurs parcs de loisirs autour de Moscou. Sidnev et Timofejevs ont déclaré que le projet s'était effondré au beau milieu de la crise financière mondiale de 2008. Les créanciers russes, cependant, n'étaient pas au courant de cette situation jusqu'à ce que MT Development fasse faillite en 2010. Comme en Caroline du Sud, Rappoport et Troika Dialog semblent avoir utilisé une série de sociétés pour protéger leurs actifs des créanciers à qui on devait de l'argent. 19659038] En décembre 2009, MT Development a vendu un terrain - l'emplacement prévu pour l'un des parcs de Moscou - à une société offshore secrète qui détenait auparavant certains des actifs énergétiques de Rappoport. Dans le même temps, la Troika Laundromat a transformé une autre société écran offshore en prêteur principal de MT Development, lui accordant 93% des voix parmi les créanciers de la société immobilière.

Bien que les créanciers russes aient fait appel devant les tribunaux, à la fois de la vente du terrain et du vote de l'offshore. le pouvoir, c'était en vain. La société écran liée à Rappoport a ensuite transféré la propriété de la terre à plusieurs sociétés russes. L'une de ces sociétés était enregistrée en face du siège de la Troïka Dialog et dans le même bâtiment que deux entreprises appartenant à Ruben Vardanyan, ancien PDG de la Troïka.

Auparavant, Vardanyan l'appelait la constellation des délocalisations contrôlées par la banque, que l'OCCRP a baptisées Troika Laundromat, un «multi-family office». Un ancien cadre du Family Office de Troika Dialog était un associé directeur de MT Development au moment même où la société immobilière investissait dans des parcs de style libre à Moscou et en Caroline du Sud.

La LLC créée pour acheter le parc a cessé de répondre aux assignations à comparaître devant le tribunal en août 2010.      Credit:                Vincent Lehotsky            

De Rosneft aux montagnes russes

Les données divulguées obtenues par l'OPCRP permettent de mieux comprendre la source d'une partie de l'argent investi par Rappoport. Le réseau byzantin des sociétés offshore de la Troika Laundromat a rapporté plus de 60 millions de dollars aux sociétés et comptes associés au parc et aux cabinets d’avocats les représentant.

Cela comprend les 25 millions de dollars que FPI-MBE a utilisés pour acheter le site. Au moins 11 millions de dollars de cet argent provenaient de la vente d'actions de Rosneft, la compagnie pétrolière et gazière appartenant à l'État russe, par une entité offshore secrète faisant partie de la Troïka Laundromat.

Selon des documents judiciaires, la faillite de Hard Rock Les membres du conseil d'administration de Park, dont Deutsche Bank, avaient commencé par se méfier du partenaire russe clandestin des nouveaux investisseurs et avaient demandé plus d'informations, ce qui "s'avérait un peu délicat" en raison de l'insistance du financier sur l'anonymat.

Mais l'affaire était résolue. "Rapidement, cependant, une combinaison de virement d'un dépôt de 2,3 millions de dollars à Deutsche Bank et de ses propres contrôles internes au sein de ses installations russes était suffisamment satisfaite des préoccupations en matière de financement", indique le document. L'argent provenait de Flashback Services, une société de laundromat enregistrée dans les îles Vierges britanniques

En fait, c'est Flashback - et non FPI-US - qui a donné à FPI-MBE l'argent nécessaire à l'exploitation du parc, en déposant principalement des fonds dans un compte séquestre. géré par le cabinet d'avocats américain Dewey & Leboeuf.

Sidnev a déclaré que les entités offshore ayant financé le parc avaient été fournies par Troika Dialog. "Nous savions que l'argent provenait de l'investisseur", a-t-il déclaré à OCCRP.

Une fois encore, les fonds peuvent être attribués à des ventes d'actions Rosneft, ainsi qu'à une autre entreprise d'énergie publique, la Moscow Heat Distribution Company, qui fournit des services de chauffage et de chauffage. eau chaude dans la capitale russe et ses environs. Rappoport était président du conseil d'administration de la société mère.

FPI-MBE a prétendu financer le Freestyle Music Park avec des prêts de FPI-US. En fait, la plupart des fonds qui ont atteint le compte séquestre de la société, qui était géré par le cabinet d’avocats américain Dewey & Leboeuf, ont été transférés à un certain nombre de sociétés écran constituant la Troika Laundromat.                               Credit:                                              OCCRP / Edin Pasovic                                      

"Quelqu'un a fait de l’argent"

En 2011, FPI-US a gagné sa requête en forclusion contre le prêt hypothécaire en défaut de FPI-MBE, puis a acheté le parc pour 7 millions de dollars lors d’une enchère publique ordonnée par le tribunal. Peu de temps après, utilisant le parc comme garantie, FPI-US a emprunté 20 millions de dollars à une autre société mystérieuse enregistrée dans les îles Vierges britanniques, Ysanne Trading Ltd.

Ysanne Trading venait d’être constituée en société par Troika Dialog dans le cadre du Laundromat. Selon des données bancaires fuites, elle aurait également été associée aux deux sociétés du Delaware, même au paiement de leur impôt sur les sociétés.

L'accord semble reprendre le schéma utilisé précédemment par les deux sociétés du Delaware, selon lequel les dettes utilisant le parc à titre de garantie pourraient être réclamé à tout moment pour empêcher sa saisie par quiconque.

Dix-sept employés ont poursuivi sans succès les propriétaires en recouvrement de plus de 230 000 $ en salaires et primes impayés.      Credit:                Vincent Lehotsky            

Bien que l'argent circule sans cesse dans ces sociétés, Freestyle Music Park ne rouvre jamais. En janvier 2019, John Rhodes, ancien maire de Myrtle Beach, a acheté le terrain, déclarant à un journal local que les vendeurs russes avaient remboursé leur emprunt hypothécaire de 20 millions de dollars et gagné beaucoup plus en vendant les manèges du parc.

«Quelqu'un a gagné de l'argent, mais Je ne l'ai pas fait », a déclaré Vincent Lehotsky, un ancien préposé au Freestyle Music Park, qui a déclaré à OCCRP qu'il n'avait jamais reçu son dernier chèque de paie.

« Les seuls à gagner de l'argent sont ceux qui nous ont arnaqué. Ceux qui ne nous ont pas payés, ainsi que les avocats », a-t-il déclaré. "Ces propriétaires de Freestyle Park, s’ils sont en Russie, ne seront pas traduits en justice."

Où sont-ils maintenant?     

La même année où ils aidaient Rappoport à obtenir le parc d’attractions, leur société Microbor, en partenariat avec la société de nanotechnologie du gouvernement russe Rusnano, produisait des outils de coupe de haute technologie. Microbor a ensuite perdu 0,9 milliard d’investissements de 1,09 milliard de roubles (33 millions de dollars) de la société publique, selon le Service fédéral russe de surveillance budgétaire et budgétaire. Une enquête criminelle sur des allégations selon lesquelles des dirigeants de Microbor auraient siphonné 65 millions de roubles (2,1 millions de dollars) du cabinet a été ouverte. L’état actuel du dossier n’est pas connu.

Malgré les antécédents de Sidnev et Timofejev, leurs projets continuent d’attirer des liens puissants et des investissements lucratifs, y compris des fonds publics russes. Par exemple, un organisme gouvernemental dont le conseil de surveillance est dirigé par le président russe Vladimir Poutine a réussi à faire adopter des modifications législatives en faveur d'un projet de construction de maisons de retraite dirigé par Sidnev en 2012, lui permettant de demander des concessions de terres régionales, des réductions d'impôt et des fonds. [19659038] En 2011, Timofejevs a tenté d'étendre la marque FPI à Moscou. Avec son partenaire de Troika Dialog, Sergey Arharov, il a créé le FPI Innovation Fund LP. Alexander Kuznetsov, alors dirigeant de la Nordea Bank et de la Bourse de Moscou, fut l'un de ses premiers partenaires. À plusieurs reprises, l’équipe FPI a également inclus un ancien directeur des investissements de Rusnano et ancien ministre luxembourgeois de l’Economie, Jeannot Krecke.

En 2016, un tribunal russe a déclaré la faillite de Timofejevs. Plusieurs créanciers, dont d'anciens co-investisseurs de FPI et de MT Development, ont poursuivi ses avoirs. Mais il a continué à attirer des fonds, y compris des investissements chinois dans la production de drones anti-incendie. Les drones et au moins un autre projet géré par Timofejevs ont également reçu le soutien du même organisme gouvernemental qui avait aidé Sidnev.

Reportage supplémentaire de Katarina Sabados