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Pawnee, Illinois, avec une population de 2 651 habitants, est une communauté tranquille et aisée à quelques kilomètres de l'Interstate 55 en direction sud de Springfield, la capitale de l'État. Entourée de terres agricoles, Pawnee a la réputation d'être une ville paisible.

Mais à Assemblée de Dieu de Pawnee pasteur A.B. Bennett continuait de ressentir un coup de pouce persistant pour aider sa congrégation à remédier au mauvais état des relations raciales. Pawnee est à 99% blanc et moins de 0,2% afro-américain.

Il n'est pas le seul à penser que la discussion sur la race aux États-Unis est devenue trop conflictuelle. Selon un sondage Pew Research de 2019 près de six Américains sur 10 affirment que les relations raciales sont mauvaises, la plupart estimant qu'elles ne s'améliorent pas.

Bennett dit que pendant ses 15 ans en tant que pasteur principal, il a consciencieusement observé les vacances de Martin Luther King Jr. en janvier et le Mois de l'histoire des Noirs en février. Pourtant, à plusieurs reprises au cours des heures de prière personnelle au cours des deux dernières années, Bennett a ressenti un fort désir de «dépasser l'obligation» de reconnaître la vie et les réalisations afro-américaines.

Ne sachant pas trop quoi faire, Bennett a commencé à tenir une série de conversations pour le petit déjeuner et le déjeuner avec les piliers afro-américains de Pawnee AG, qui compte 370 participants.

«J'ai demandé, Comment je vous appelle? Noir? Afro-américain? », se souvient Bennett. «Cette question a brisé la glace.»

Elle a également déclenché un profond désir de comprendre pourquoi tant de haine raciale existe en Amérique. Bennett ne voulait pas du genre de compréhension qui vient d'Internet. Il aspirait plutôt à une conversation honnête et à l'amitié. Pendant plusieurs mois, Bennett et les dirigeants afro-américains ont discuté du racisme, du privilège blanc et du mouvement Black Lives Matter.

«Ils m'ont donné une perspective que je n'avais jamais entendue auparavant», dit-il. Bennett s'est rendu compte s'il pouvait bénéficier d'un tel dialogue, tout comme la congrégation dans son ensemble. Cela a donné naissance à ce que Bennett appelle une «conversation publique» sur la race.

L'AMOUR EST COMPRIS
En février, quelques semaines avant que la pandémie COVID-19 ne mette fin au culte confessionnel, Bennett a lancé une toute première série de sermons, «Love is Understanding». Il comprenait des conversations guidées entre Bennett et les membres afro-américains de Pawnee AG.
Spencer Jones un évangéliste basé à Chicago et missionnaire américain avec Ministères interculturels a prêché le dernier dimanche de la série.

Le dialogue a commencé avec Bill McGee, un agent d'assurance local de State Farm. En 1960, quatre ans avant l'adoption de la loi sur les droits civils, en tant que huitième, il montait dans un bus avec sa classe. Ils ont voyagé de Chester, en Illinois, au parc d'attractions Forest Park Highlands, avec ses célèbres montagnes russes Comet à Saint-Louis, pour une célébration de fin d'année scolaire. Les étudiants attendaient ce voyage avec impatience depuis des mois

Lorsque McGee, le seul Afro-américain de sa classe, est arrivé à la porte d'entrée, le personnel lui a brusquement - et légalement à l'époque - refusé l'entrée en raison de sa couleur de peau. Abasourdi, l'un de ses professeurs a reconduit McGee dans l'autobus scolaire, où ils ont passé quatre heures à attendre le retour de leurs camarades de classe. Pendant un demi-siècle, l'expérience avait été gravée dans la mémoire de McGee. Jusqu'à ce qu'il raconte cette histoire à l'église, McGee n'en avait jamais parlé auparavant, pas même à sa propre famille.

"Je n'avais tout simplement pas envie d'en parler", dit McGee. «Je méritais de profiter de cette journée autant que n'importe lequel d'entre eux. La douleur et l'humiliation - je n'en ai pas parlé. »

Après sa révélation, d'autres membres de la congrégation sont venus vers lui, certains en larmes de gratitude, pour le remercier. Plus tard dans la série de sermons, l'épouse de McGee, Connie, ainsi que le juge à la retraite Theodis Lewis et son épouse, Judy, ont parlé de leurs propres luttes personnelles contre le racisme et la discrimination.

LE RACISME DANS L'ÉGLISE
Maintenant âgé de 70 ans, Spencer Jones - le premier étudiant noir admis au Central Bible College - est un pionnier urbain légendaire de la Communauté. Il a été pasteur, évangéliste et planteur d'églises dans 40 congrégations. Il est également franc sur le racisme institutionnel. Bien qu'il admette qu'il a fait face à de nombreux préjugés il y a des décennies dans les Assemblées de Dieu, Jones pense qu'il n'aurait pas eu de telles opportunités de ministère dans aucune autre dénomination. Ce n'est qu'à la fin du 20e siècle que certaines des dissensions raciales ont commencé à guérir entre les pentecôtistes noirs et blancs.

Dans son discours à Pawnee, Jones a évoqué la façon dont un esprit de peur omniprésent dans la société est un facteur majeur.

"La peur nous empêche d'aider les gens, la peur nous empêche d'aller au-delà de notre zone de confort", a déclaré Jones. «Qu'est-ce qui a rendu Jésus si grand? Sa compassion. Jésus a insisté sur le fait de montrer l'amour de Dieu pour votre prochain. » Après son sermon, de nombreux membres de la congrégation se sont présentés pour la prière.

Jones félicite McGee d'avoir abordé un problème que beaucoup préfèrent ne pas discuter.

"L'institution la plus raciste en Amérique est l'Église", dit Jones. «Si le racisme se produit dans une église, personne ne va s'en occuper. Nous croyons que si nous l'ignorons, cela disparaîtra. "

Jones pense que si les églises vont changer, d'autres discussions doivent avoir lieu, comme cela a été le cas à Pawnee.

" Je dis aux Blancs que nous ne le faisons pas " Nous ne nous connaissons pas, nous ne nous comprenons pas, nous ne nous parlons pas et nous ne faisons aucun progrès », explique Jones. Dans son quartier de Chicago, Jones a fait des percées avec ses voisins blancs lorsqu'il a pelleté des trottoirs enneigés et des steaks T-bone grillés à la maison pour eux.

McGee dit que partager sa propre histoire s'est transformé. Il n'est jamais retourné au Highlands Amusement Park pour monter sur la comète. Le parc a brûlé en 1963. Les montagnes russes ont survécu à l'incendie, mais ont été démolies pour faire place à un nouveau collège communautaire.

IMAGE: Pasteur A.B. Bennett (au centre) mène une discussion avec les membres de son église (de gauche à droite) Bill McGee, Connie McGee, Judy Lewis et Theodis Lewis.